Rovers ganadores del desafío polar lunar


Habilitación y soporte

28/03/2022
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Los polos de la Luna se han convertido en atractivos objetivos para futuras exploraciones, dado su potencial para albergar agua y otros volátiles. Así que la ESA y la Centro Europeo de Innovación de Recursos Espaciales, ESRIC, desafió a los equipos de ingeniería europeos y canadienses a desarrollar vehículos capaces de explorar recursos dentro de estas regiones oscuras y luego poner a prueba sus diseños en un entorno analógico lunar realista. Ahora se han seleccionado cinco equipos ganadores de este desafío, que recibieron contratos de 75 000 € cada uno para avanzar con sus rovers a la siguiente fase del concurso.

Controlando un rover

Los equipos ganadores son:

ESRIC El asesor estratégico y director del proyecto, Bob Lamboray, afirma: “ESRIC espera dar la bienvenida a estos cinco ganadores de esta fase a Luxemburgo, donde competirán en el entorno lunar que estamos construyendo para la segunda ronda de este otoño. A través del premio ESRIC, apoyaremos al ganador final para que madure aún más su diseño y, con suerte, llegue a la Luna en un futuro próximo”.

polo sur lunar

Inspirando la primera prueba de campo del Desafío de recursos espaciales ESA-ESRIC es el hecho de que los polos lunares son muy diferentes de las llanuras casi ecuatoriales a las que se dirigió el programa Apolo de los años 60 y 70. Iluminadas lateralmente por un Sol que apenas se eleva sobre el horizonte, estas regiones polares repletas de cráteres evitan los rangos de temperatura extremos que experimenta el resto de la Luna. Sus sombras también ocultan hielo de agua congelada y otros volátiles, potencialmente muy valiosos para los futuros colonos humanos.

Este desafío espera un momento en que los exploradores robóticos busquen recursos utilizables como la primera etapa de la ‘utilización de recursos in situ’ (ISRU), empleando dichos materiales para impulsar la autosuficiencia y la sostenibilidad de los asentamientos lunares.

Rover explorando el entorno lunar analógico

“Los rovers de la competencia tuvieron que navegar y mapear todo el entorno de prueba para buscar recursos utilizables, lo que significa, en primer lugar, rastrear su ubicación, identificar los pasajes mejores y más seguros para acceder a ellos y luego recopilar información sobre las características y la composición de las rocas que encuentran”, explica Massimo Sabbatini, que supervisa la primera fase del concurso para la ESA.

“Los diversos equipos adoptaron varios enfoques en términos de locomoción: teníamos vehículos con ruedas, con orugas y también para caminar, así como instrumentación visual y multiespectral, y en algunos casos múltiples en lugar de vehículos únicos. Los cinco de los 12 equipos que avanzan a la siguiente etapa reciben una subvención de desarrollo para aumentar su preparación tecnológica antes del desafío de la segunda etapa, organizado por ESRIC en Luxemburgo este otoño”.

Preparando el rover para la prueba

trabajando adentro un antiguo hangar de aviones, los organizadores de la competencia esparcieron 200 toneladas de roca de lava en un área equivalente a siete canchas de tenis, paisajizándola en un entorno similar a la Luna, incluido el cráter principal de interés. Luego esparcieron rocas, incluidas cien rocas simuladas más grandes de más de un metro de ancho, cuyas posiciones fueron georreferenciadas con precisión.

Estas medidas sirvieron como base del mapa proporcionado por la ESA a los equipos móviles. La idea era darles el nivel equivalente de información local que obtendrían de las imágenes satelitales en una misión ‘real’, dejando sorpresas a menor escala. Una vez completado, el paisaje lunar se mantuvo oculto a los grupos de rovers detrás de cortinas negras, para que solo lo vieran a través de las cámaras de sus rovers. Cada uno de los 13 equipos hizo su intento de prospección uno a la vez.

Prospección móvil

“Durante un período de dos horas y media, cada rover tuvo que encontrar su camino a través del paisaje lunar hasta el cráter objetivo y luego buscar recursos”, comenta la coorganizadora Franziska Zaunig, que supervisa la segunda fase del concurso para la ESA. «Este fue un objetivo desafiante en un terreno lunar desconocido dentro del tiempo establecido».

Massimo agrega: “No todos llegaron al cráter: algunos grupos descubrieron que no tenían suficiente iluminación en sus rovers, otros sufrieron problemas con la batería. Algunos tuvieron dificultades con el retraso de la señal artificial que incluimos, que simula la experiencia real de teleoperar a la Luna. Pero es justo decir que todos aprendieron mucho, incluidos nosotros”.

Rovers para caminar y conducir

“Todos los equipos nos dijeron que la prueba de campo les pareció una experiencia muy positiva, incluidos los que no avanzaron”, añade Franziska.

“Todos tuvieron una prueba práctica y de alta presión de sus tecnologías, lo que ayudó a resaltar las características que aún necesitan mejoras”.

Esta primera parte del Space Resources Challenge fue organizada con el apoyo de Sección de Automatización y Robótica de la ESA, desarrollando sistemas avanzados de automatización y robótica para la exploración espacial. La sección brindó el apoyo a dos pruebas preparatorias en ESTEC, la tecnología de retardo y la experiencia necesaria para evaluar el desempeño de los 12 equipos participantes.

Los rovers compiten en el Desafío de recursos espaciales lunares



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