Comet Interceptor aprobado para la construcción


Ciencia y Exploración

06/08/2022
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La misión Comet Interceptor de la ESA para visitar un cometa prístino u otro objeto interestelar que recién comienza su viaje hacia el interior del Sistema Solar ha sido ‘adoptada’ esta semana; la fase de estudio está completa y, luego de la selección del contratista principal de la nave espacial, pronto comenzarán los trabajos para construir la misión.

Comet Interceptor compartirá un viaje al espacio con la misión de exoplanetas Ariel de la ESA en 2029. La misión se basará en los éxitos de rosetta y Giottomisiones de la ESA que visitaron ‘períodos cortos’ cometas. Aunque estas misiones transformaron por completo nuestra comprensión de los cometas, sus objetivos ya habían girado alrededor del Sol muchas veces y, por lo tanto, habían cambiado significativamente desde su creación.

El cinturón de Kuiper y la nube de Oort en contexto

Comet Interceptor tiene como objetivo escudriñar un cometa que ha pasado poco tiempo en el Sistema Solar interior, o posiblemente lo esté visitando por primera vez. Mientras que el objetivo de Rosetta procedía del rocoso Cinturón de Kuiper justo más allá de Neptuno, el Comet Interceptor podría originarse en la gran Nube de Oort, mil veces más lejos del Sol.

Aunque son mucho más raros, un objetivo potencial diferente podría ser un ‘intruso interestelar’ de fuera del Sistema Solar, algo similar a ‘Oumuamua que voló inesperadamente más allá del Sol en 2017. Estudiar un objeto de este tipo podría ofrecer la oportunidad de explorar cómo se forman y evolucionan los cuerpos similares a los cometas en otros sistemas estelares.

Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, objetivo de la misión Rosetta de la ESA

Comet Interceptor fue adoptado por la ESA durante la reunión del Comité del Programa Científico de la Agencia el 8 de junio. La misión está dirigida por la ESA con el apoyo de la Agencia Espacial Japonesa (JAXA).

“La adopción de Comet Interceptor se basa en los avances de nuestras visionarias misiones Giotto y Rosetta, acelerándonos hacia la ciencia de los cometas del siguiente nivel”, dice Günther Hasinger, Director de Ciencias de la ESA. “Mantendrá a los científicos europeos a la vanguardia de la investigación de cometas y posicionará a la ESA como líder en este apasionante campo”.

Comet Interceptor estará compuesto por una nave espacial principal y dos sondas, que rodearán al cometa para observarlo desde múltiples ángulos. De esta manera, la innovadora misión construirá un perfil 3D de su objetivo aún por descifrar. ESA es responsable de la nave espacial principal y una de las sondas, mientras que JAXA es responsable de la segunda sonda.

“Un cometa en su primera órbita alrededor del Sol contendría material sin procesar de los albores del Sistema Solar”, explica Michael Küppers, científico del estudio Comet Interceptor de la ESA. «Estudiar un objeto de este tipo y tomar muestras de este material nos ayudará a comprender no solo más sobre los cometas, sino también cómo se formó y evolucionó el Sistema Solar con el tiempo».

Viaje a un cometa

Ubicación del punto Lagrangiano (L2)

Comet Interceptor fue propuesto a la ESA en julio de 2018 y seleccionado en junio de 2019. Es un ejemplo de una misión ‘rápida’ o de clase F, que solo toma alrededor de ocho años desde la selección hasta el lanzamiento. Estas misiones más pequeñas pesan menos de 1000 kg.

Se espera que la misión se lance junto con el estudio de exoplanetas de la ESA. ariel misión en 2029. Las dos misiones viajarán juntas a L2, una ubicación 1,5 millones de kilómetros ‘detrás’ de la Tierra vista desde el Sol. Allí, Comet Interceptor esperará un objetivo adecuado. Una vez que se detecta y selecciona uno, la misión continuará su viaje.

Con los avances recientes en los telescopios terrestres, los «nuevos» cometas ahora se detectan típicamente más de un año previamente a su máximo acercamiento al Sol. Todavía es muy poco tiempo para planificar, construir y lanzar una misión espacial dedicada. Pero es tiempo suficiente para que el Comet Interceptor, listo y esperando, viaje desde L2 hasta la ubicación del cometa.

Operar naves espaciales a través de millones de kilómetros de espacio siempre es un desafío, pero Comet Interceptor tiene un perfil de vuelo verdaderamente único. Navegar la nave espacial hacia el cometa objetivo, liberar las sondas en el momento adecuado y realizar un sobrevuelo requerirá manos firmes y mentes tranquilas por parte del equipo de operaciones de la misión de la ESA.

Una misión visionaria, con beneficios en el espacio y en la Tierra

Impresión artística de ‘Oumuamua

Los tres elementos de vuelo, la nave espacial principal y dos sondas más pequeñas, que componen Comet Interceptor serán cada uno equipado con diferentes instrumentos de alta tecnología eso nos ayudará a descifrar más sobre la naturaleza dinámica de un cometa prístino. La ESA liderará el desarrollo de la nave espacial principal y una de las sondas, ambas con instrumentos únicos construidos principalmente por la industria europea. La otra sonda será desarrollada por JAXA.

Comet Interceptor tiene objetivos innovadores para caracterizar la composición de la superficie, la forma y la estructura de un cometa prístino por primera vez e investigar la composición de su coma de gas y polvo. En algunos casos, esto requerirá que se refinen las tecnologías existentes, impulsando las industrias espaciales y de ingeniería en muchos Estados miembros de la ESA.

“Al igual que con la mayoría de las misiones de la ESA, Comet Interceptor motivará la colaboración entre diferentes empresas, institutos y países, y acelerará el desarrollo de tecnologías innovadoras que pueden tener aplicaciones completamente diferentes en el futuro”, dice Nicola Rando, gerente de proyecto de Comet Interceptor de la ESA.

Comet Interceptor también está contribuyendo a la ESA defensa planetaria esfuerzos Sabemos de casi 120 cometas y más de 29 000 asteroides que se acercan a la Tierra en su órbita alrededor del Sol. Al estudiar estos objetos, no solo descubrimos secretos del Sistema Solar, sino que también estamos mejor equipados para proteger nuestro planeta si se descubre uno en curso de colisión con la Tierra. Comet Interceptor se une a una flota de misiones mundiales relacionadas con la defensa planetaria, incluida la de la ESA Hera misión, que participa en la primera prueba de desviación de asteroides del mundo.

Nicola concluye: “Habiendo pasado los últimos años diseñando y desarrollando el concepto Comet Interceptor, ahora estamos listos para llevar la misión a la siguiente etapa, seleccionando al contratista principal y luego comenzando la fase de implementación”.

Para obtener más información, póngase en contacto:

Relaciones con los medios de la ESA
media@esa.int



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